NOWE TECHNOLOGIE Szybki interfejs szeregowy IEEE 1394

Firewire sprzęga komputery PC z urządzeniami elektronicznymi powszechnego użytku.

Firewire sprzęga komputery PC z urządzeniami elektronicznymi powszechnego użytku.

Nowy, szybki interfejs szeregowy Firewire IEEE 1394 pozwala na łączenie komputerów PC z urządzeniami elektronicznymi powszechnego użytku. Standard opracowano przede wszystkim z myślą o użytkownikach, którzy zamierzają sprzęgać komputer PC z fotograficznymi, , kamkorderami lub telewizorami cyfrowymi. Łącza standardu Firewire umożliwiają przesyłanie danych z szybkością 100 lub 200 Mb/s. Pod koniec 1997 r. mają być dostępne układy, które pozwolą zwiększyć tę szybkość do poziomu 400 Mb/s. Specjaliści przewidują, że w przyszłości interfejs IEEE 1394 może oferować szybkość transmisji danych na poziomie 800 Mb/s. Jedną z głównych zalet standardu, szczególnie w odniesieniu do rynku produktów elektronicznych powszechnego użytku, jest niska cena Firewire w porównaniu do innych rozwiązań szybko pracujących interfejsów do szeregowej transmisji danych cyfrowych.

Łącza standardu IEEE 1394 nadają się dobrze do stosowania w środowisku Infostrady Informatycznej (sieci ATM), gdzie mogą pełnić rolę "pierwszych i ostatnich metrów" sieci. Pewnym ograniczeniem technologii jest to, że długość kabla sprzęgającego dwa urządzenia nie może przekraczać czterech metrów. Kabel składa się z sześciu drutów: dwóch par skrętek do przesyłania danych w obu kierunkach (Signal Pair A i Signal Pair B) i z dwóch drutów do przesyłania napięcia zasilającego poszczególne urządzenia dołączone do interfejsu. Można wykorzystywać napięcie od 8 do 40 V i prąd 1,5 ampera, dlatego do urządzenia pracującego zgodnie z tym standardem nie trzeba dołączać dodatkowego kabla zasilającego. Każda ze skrętek, jak i cały kabel, są umieszczone w ekranie. Do jednego segmentu (interfejsu) IEEE 1394 można podłączyć w łańcuch maksymalnie do 63 urządzeń.

Pierwsze prace nad tym standardem podjęła firma Apple w 1986 r., nadając mu roboczą nazwę Firewire. Specyfikacja ta przeżywa obecnie drugą młodość, co zawdzięcza wprowadzeniu na rynek nowych, wymagających aplikacji multimedialnych. Obecnie rozpowszechnione interfejsy pracują zbyt wolno i nie nadają się do transmitowania danych generowanych przez aplikacje audio/wideo, które pracują poprawnie tylko wtedy, gdy dysponują łączami o dużej przepustowości. Łącza takie są już wprawdzie dostępne, jednak nie zyskały większego uznania ze względu na stosunkowo wysoką cenę, której przeciętny użytkownik sprzętu elektronicznego powszechnego użytku nie jest w stanie zaakceptować.

Standard IEEE 1394 integruje w całość różnego rodzaju porty I/O, takie jak interfejsy SCSI, szeregowe czy równoległe oraz porty audio i wideo. Ważną cechą tej specyfikacji jest to, że dane są transmitowane w trybie izochronicznym. Aplikacja muldimedialna dysponuje wtedy odpowiednio dużym pasmem przenoszenia danych i może być pewna, że pliki audio/wideo zostaną dostarczone do stacji przeznaczenia bez większego opóźnienia i na czas. Standard IEEE 1394 jest zgodny z Plug & Play, a także pozwala na odłączanie lub dołączanie urządzeń bez konieczności restartu systemu.

Pierwszą firmą, która wprowadziła technologię Firewire do sprzętu elektronicznego powszechnego użytku, była Sony, oferująca pod koniec 1995 r. dwa modele kamkorderów z interfejsem IEEE 1394. Firma ta ma obecnie w ofercie cztery modele kamkorderów, odtwarzacz wideo i profesjonalną kamerę wideo, które są wyposażone w łącze Firewire. Natomiast Matsushita oferuje kamerę wideo wyposażoną w monitor LCD o przekątnej 4" i łącze podobnego rodzaju. Można oczekiwać, że inne firmy już wkrótce uzupełnią oferty o kolejne urządzenia elektroniczne wspierające ten standard. Odnosi się to zarówno do sprzętu elektronicznego powszechnego użytku, jak i kart instalowanych w komputerach PC lub oprogramowania wspierającego specyfikację Firewire.

Już podczas targów Fall Comdex NEC zademonstrował prototypową wersję płyty głównej dla komputerów PC, w którą wbudowano łącze Firewire. Rozwiązań tego rodzaju będzie zapewne z czasem przybywać.

Wiadomo już, że po ukończeniu prac nad układami Firewire przesyłającymi dane z szybkością 400 Mb/s (koniec 1997 r.), IBM zamierza podjąć produkcję dysków twardych wspierających ten standard. Do IBM dołączy Apple (twórca standardu), a Microsoft wyposaży Windows 95 oraz kolejne wersje tego systemu w funkcje obsługi łącza Firewire.

Wszystko wskazuje na to, że standard IEEE 1394 może spełnić ważną rolę w sprzęganiu dwóch środowisk: świata komputerów PC i uruchamianych na nich aplikacji multimedialnych ze światem sprzętu elektronicznego powszechnego użytku.