Drukarka termiczna PrimeraPro

Jedną z ciekawszych drukarek dostępnych na polskim rynku jest termiczna drukarka PrimeraPro, produkt firmy Fargo Electronics Inc. Oferuje ona dwie techniki druku: termiczne przenoszenie woskowego tuszu na papier (Wax Thermal Transfer) lub metodę sublimacyjną (Dye-Sublimation).

Jedną z ciekawszych drukarek dostępnych na polskim rynku jest termiczna drukarka PrimeraPro, produkt firmy Fargo Electronics Inc. Oferuje ona dwie techniki druku: termiczne przenoszenie woskowego tuszu na papier (Wax Thermal Transfer) lub metodę sublimacyjną (Dye-Sublimation).

Głowica drukarki ma postać listwy, na powierzchni której umieszczono elementy grzejne - rezystory, wykonane techniką cienkowarstwową. Gęstość upakowania oporników wynosi 11,3/mm czyli 300 na cal. Z taką też rozdzielczością można otrzymywać wydruki w technice Wax Thermal Transfer. Programowo, rozdzielczość wydruku można podnieść do 600 x 300 pkt./cal.

Drukarka do pracy systemu Windows wymaga co najmniej wersji 3.1. Może ona współpracować także z komputerami Amiga (połączenie poprzez port równoległy) oraz Macintosh (połączenie szeregowe, realizowane opcjonalnie). Producent oferuje jako opcję interpretator języka opisu strony Adobe Postscript Level 2 (zarządzający kolorem).

Przy pracy pod Windows, PrimeraPro wykorzystuje mechanizm GDI (Graphical Data Interchange): dane do wydruku, przygotowane przez program graficzny działający w środowisku Windows, po opracowaniu ich przez sterownik drukarki, przesyłane są z komputera w postaci mapy bitowej.

Technika przenoszenia tuszu stałego

Tusz w postaci stałej (o konsystencji podobnej do wosku) nałożony jest cienką warstwą na specjalną termoodporną cienką folię, która pełni jedynie rolę nośnika. Po punktowym podgrzaniu, porcja roztopionego tuszu odkleja się od gorącej w tym punkcie folii i przykleja się do powierzchni zimnego papieru jednocześnie zestalając się.

Otrzymanie obrazu kolorowego wymaga nałożenia przynajmniej trzech podstawowych barw: Cyan (niebiesko-zielona), Magenta (purpura) i Yellow (żółta). Nakładanie kolorów odbywa się w kolejnych przejściach tej samej kartki papieru pod głowicą drukującą. Na folii barwiącej (nośniku tuszu), kolory nałożone są po kolei, poczynając od najjaśniejszego, żółtego, poprzez purpurę, a na końcu niebiesko-zielony. Przy drukowaniu obrazów kolorowych, pewnym problemem jest uzyskanie czerni. Kolor ten, otrzymany w wyniku nałożenia triady CMYK, ma na ogół lekki odcień ciemnego brązu. Aby ten efekt wyeliminować, czerń realizuje się zwykle przez oddzielne nałożenie dodatkowej warstwy czarnej farby, w kolejnym, czwartym przebiegu papieru pod głowicą drukującą. Tak ulepszona technika nosi nazwę CMYK (czwarta litera pochodzi od blacK). Producent drukarki PrimeraPro przewidział taką możliwość, oferując opcjonalnie czterokolorową taśmę barwiącą CMYK oraz odpowiedni do tego celu sterownik drukarki.

Technika sublimacyjna

Niewiele różni się od opisanej powyżej techniki. Kolorowy tusz, nałożony na specjalną folię transportową, ma postać stałą. Wykonano go jednak na bazie substancji nie posiadających fazy ciekłej. Substancje takie, po podgrzaniu sublimują, czyli przechodzą wprost z postaci stałej w gazową, nie osiągnąwszy postaci ciekłej. Fazę stałą osiągają wprost z fazy gazowej po oziębieniu.

Po podgrzaniu przez głowicę termiczną, tusz ulatnia się z taśmy i osiada na pobliskiej powierzchni zimnego papieru. Przejście z postaci gazowej do stałej jest przyczyną pewnego "rozmycia" brzegów barwnych plamek wydruku, a ponadto, podczas nakładania kolejnych barwnych warstw, "mieszają" się barwniki na brzegach plamek. Stąd, na wydrukach sublimacyjnych nie można dojrzeć pojedynczych punktów z jakich składają się obrazy drukowane innymi technikami. W technice sublimacyjnej można uzyskać paletę 16,7 mln barw, zaś wydruki sprawiają wrażenie doskonałych fotografii barwnych. Technika sublimacyjna jest najbardziej kosztowną techniką drukowania komputerowych obrazów i poza dość drogą taśmą barwiącą, wymaga stosowania specjalnego, drogiego papieru. Ale zawsze jest coś-za-coś; w tym przypadku, za specjalną cenę - specjalne efekty, niemożliwe do uzyskania w

inny sposób.

Warunki pracy

Ze względu na technikę druku, urządzenie jest wrażliwe na wahania temperatury zewnętrznej. Drukarka powinna pracować w miejscu oddalonym od wszelkich źródeł ciepła, grzejników wentylatorów itp. Nie powinna stać w miejscu nasłonecznionym i zapylonym (wszelkie pyłki mogą pojawić się na wydruku w postaci przebarwień lub braku barwników). Także niestabilna drgająca podstawa może być przyczyną zbyt nadmiernego "rozmycia" plamek barwnych lub nierównomierności występujących na powierzchni obrazu.

Drukarka wymaga stosowania specjalnego papieru: do wydruków woskowych, producent zaleca specjalny, "ulepszony" papier, chociaż dopuszcza stosowanie dobrej jakości papieru od - jednak w tym przypadku nie daje gwarancji jakości wydruków. Przy korzystaniu z techniki sublimacyjnej należy stosować papier o specjalnie wygładzonej powierzchni, który w dotyku sprawia wrażenie pokrytego cienką warstwą plastiku. Tylko na takim papierze możliwe jest uzyskanie poprawnych fotorealistycznych wydruków. Dla obu technik druku można stosować także specjalne folie do uzyskania barwnych przezroczy.

Koszt wydruku pojedynczej strony jest wysoki, dlatego też użytkownik powinien zoptymalizować wielkość drukowanych obrazów. Producent zaleca papier o 4 rozmiarach: od formatu A (8,5 x 11"), gdzie pole druku kolorowego wynosi 8,5 x 9,3", po A4 Long o rozmiarach 210 x 348 mm i polu druku 210 x 297 mm.

Użytkownik drukarki PrimeraPro musi być cierpliwy, bowiem wydajność drukarek termotransferowych mierzy się nie w stronach na minutę, lecz raczej w minutach, zużytych na zadrukowanie strony. Druki termotransferowe powstają w wyniku wielu następujących po sobie cykli ogrzewania-ochładzania rezystorów głowicy, co jest jedną z przyczyn małej szybkości drukowania. Przy kolorowym druku woskowym wynosi ona 1,5 min./str. Druk sublimacyjny trwa jeszcze dłużej: zadrukowanie kolorowej strony trwa 9-12 min. Cierpliwość jednak popłaca i jest nagrodzona wysoką jakością wydruków.

Jedną z możliwości, jakie daje PrimeraPro jest drukowanie na niekonwencjonalnych powierzchniach, np. materiały (ubrania), drewno, szkło itp. Oczywiście proces drukowania nie odbywa się bezpośrednio. Obrazy mogą być przenoszone za pomocą specjalnego papieru (folii), tzw. T-shirt paper. Zabieg ten można stosować jedynie w przypadku druku woskowego.

Miejsce pracy

PrimeraPro może znaleźć zastosowanie wszędzie, tam gdzie wymagana jest wysoka jakość kolorowych wydruków, a więc przede wszystkim w studiach DTP i pracowniach plastycznych. Może służyć także jako urządzenie ułatwiające utrwalanie obrazów, pochodzących z aparatury naukowej: np obrazy mikroskopowe lub tp.

Ceny

Sama drukarka nie jest zbyt droga: w wersji dla komputerów typu IBM/PC kosztuje 2 tys. USD. Natomist stosunkowo drogie są dodatki eksploatacyjne. Cena woskowych taśm barwiących na 115 wydruków wynosi 45 USD, a 200 kartek specjalnego papieru A4 kosztuje 21 USD. Stąd koszt 1 strony A4 kolorowego wydruku woskowego wynosi 0,5 USD.

Druk sublimacyjny jest droższy: zestaw papieru i taśmy barwiącej na 100 wydruków kosztuje 350 USD, a zatem koszt pojedynczej strony A4 wynosi 3,5 USD.

PrimeraPro umożliwia także drukowanie obrazów czarno-białych o maks. 256 odcieniach szarości. W tym przypadku ceny wydruków są niższe i wynoszą: dla techniki woskowej 0,15 USD, a dla techniki sublimacyjnej 2,1 USD...