Komputery AS/400 - lokomotywa IBM

Nim wyda się opinię na temat słonia, dobrze jest przyjrzeć mu się dokładnie.

Nim wyda się opinię na temat słonia, dobrze jest przyjrzeć mu się dokładnie.

Ostatnie tytuły informacji prasowych o konieczności zwolnienia dalszych 25 tysięcy pracowników przez firmę IBM wskazywałyby, że jest ona w stanie upadku. Jednak nim wyda się opinię na temat słonia, dobrze jest przyjrzeć mu się z bliska. Dokładniejsze rozeznanie pokazuje, że jest to istotnie duży słoń, a na dodatek, niektóre jego części są silniejsze niż inne.

W tym samym czasie, gdy w prasie pokazują się te informacje, fabryka IBM w Rochester (Minnesota), zatrudniająca 7500 pracowników, pracuje na trzy zmiany przez siedem dni w tygodniu. Wytwarza ona dwa produkty, na które zapotrzebowanie przekracza możliwości produkcyjne firmy: komputery AS/400 i 3,5-calowe dyski stałe dla komputerów każdego rozmiaru - od PC do mainframe'ów.

Komputery IBM AS/400 mogą obsługiwać od 2 do 2400 stacji roboczych (terminali), a ich cena zawarta jest między 15 tys. a 1,2 mln USD. Te średniej wielkości komputery zostały opracowane w roku 1988 w laboratoriach fabryki w Rochester i od tej pory sprzedano ich na całym świecie ponad 200 tysięcy sztuk. Komputery AS/400 produkowane są także w Meksyku i Włoszech.

Komputery średniej wielkości, mimo że nie tak spektakularne jak mainframy i nie tak popularne jak PC, zawsze stanowiły dochodową rodzinę sprzętu, skutecznie konkurującego z innymi komputerami. W latach 70-tych i 80-tych firma IBM opracowała praprzodka dzisiejszej rodziny AS/400 - komputery System 32, 34, 36 i 38. Postęp technologiczny osiągnięty w laboratoriach firmy spowodował, że skutecznie konkurowały z produktami firm Wang (obecnie w stanie likwidacji), Data General i Digital Equipment.

Fabryka w Rochester kupuje na rynku amerykańskim elementy i podzespoły na sumę ponad 500 mln USD rocznie i spowodowała rozwój licznych firm, dostarczających podzespoły o wysokim wkładzie myśli technicznej. Za swe osiągnięcia w dziedzinie jakości produkcji w roku 1992 została uhonorowana medalem Departamentu Handlu.

Komputery AS/400 i związane z nimi stacje robocze oraz terminale dostarczają ponad 14 mld USD obrotu firmy IBM (której dochód całkowity wynosi 65 mld USD).

Komputery AS/400 (i ich poprzednicy) powstały jako odpowiedź na żądania użytkowników, domagających się zmniejszania kosztów prowadzenia działalności informatycznej w przedsiębiorstwach. Początkowo w przetwarzaniu danych dominowały komputery duże. Ich dominację w znacznej mierze podważyło pojawienie się minikomputerów firmy DEC. Z kolei komputery System (32, 24, 26 i 38) i AS/400 stały się poważnym wyzwaniem dla maszyn PDP i VAX. Postęp technologii spowoduje zapewne pojawienie się nowych komputerów średniej wielkości, które staną się zagrożeniem dla AS/400. Dlatego firma wypuściła właśnie całą nową rodzinę procesorów do komputerów AS/400 (p. niżej).

Tendencje rynkowe

Dział marketingu firmy IBM ocenia, że jedynie nieznaczna część komputerów AS/400 jest kupowana z myślą o zastąpieniu już używanych dużych komputerów (tak zwany downsizing lub rightsizing, to jest dopasowania rozmiaru komputera do wielkości potrzeb informatycznych przedsiębiorstwa). Większa część produkcji jest sprzedawana nowym klientom, poczynając od agencji rządowych, a na domach towarowych kończąc. Tendencja ta wynika także częściowo z popularnego w USA powiedzenia, że żaden pracownik nie został wyrzucony z pracy za kupienie komputera IBM.

To powiedzenie ma oczywiście ilustrować jakość sprzętu IBM. Obecne wersje komputerów AS/400 osiągają możliwości zbliżone do poziomu komputerów dużych i będą coraz częściej kupowane zamiast nich.

Niezależni analitycy wyrażają jednak wątpliwości, czy IBM zechce podważać podstawy własnego bytu przez konkurencję z własnymi dużymi komputerami, dającymi ponad 60% obrotów.

IBM, a systemy otwarte

Inny duży problem, na który firma zwraca coraz większą uwagę, to "systemy otwarte", w których użytkownik może dopasowywać konfigurację sprzętową dokonując zakupów u innych producentów. Tymczasem komputery AS/400 zawsze uważano za systemy zamknięte, dostarczane łącznie z oprogramowaniem jako "systemy pod klucz". Coraz więcej firm nie chce godzić się z wizją uzależnienia jednego dostawcy. Nawet początkowe hasło reklamowe komputerów AS/400 podkreślające, że IBM zdejmuje z głowy klienta wszystkie kłopoty związane z komputeryzacją firmy ("Zajmuj się swoim biznesem, zamiast swoim komputerem") zostało zastąpione przez bardziej uniwersalny slogan "Sukces nie jest skomplikowany".

System operacyjny OS/400 komputerów AS/400 także nie może być uważany za otwarty, chociaż jego nowe wersje dostrzegają istnienie komputerów osobistych i środowiska Windows.

Rozwój systemów AS/400

W początku marca br. firma IBM wypuściła nową rodzinę 14 procesorów z serii F. Procesory z tej serii mają szybkość przetwarzania o 15 do 60% większą niż procesory z serii E (średnio o 35%). Najsilniejsze procesory z tej serii F70 i F95 zostały zintegrowane na jednej płycie, co znacznie podnosi ich niezawodność. Nowe komputery AS/400 wyposażane będą w dyski o większej pojemności, aż do 2 GB w pojedynczej jednostce.

W celu lepszego konkurowania systemów AS/400 w świecie informatycznym, coraz częściej opartym na modelu klient-serwer, obecnie firma dostarcza oprogramowanie dla klientów z różnych systemów operacyjnych.

Oprogramowanie komputerów AS/400 Client Series wspomaga klientów, pracujących pod systemami OS/2, DOS, Windows i Macintosh. Narzędzia programowe umożliwiają tworzenie aplikacji typu klient z interfejsem graficznym, korzystających z zasobów komputerów AS/400.

Komputery AS/400 Server Series zawierają - dostarczane z systemem operacyjnym OS/400 - programy użytkowe służące do dołączania komputerów typu PC. Na przykład, AS/400 Rumba integruje komputery PS/2 w środowisku AS, a PC Support/400 służy do dołączania komputerów PC pracujących pod DOS-em, Windows lub komputerów Macintosh. Dostępny jest także TCP/IP File Server Support do integracji sieci komputerów PC z AS/400. Odzwierciedla to tendencję firmy IBM do lepszego "otwarcia" komputerów AS/400 i przystosowania ich do architektury "klient-serwer".

Firma IBM zapowiada także, że nowe wersje systemu OS/400 będą zgodne ze specyfikacją X/Open.

Cena najmniejszego modelu Server Series, łącznie z podstawowym zestawem aplikacji, oprogramowaniem sieciowym i narzędziami do tworzenia aplikacji typu "klient" dla komputerów PS/2 z procesorem 486, wynosi 21 634 USD.