Fatum nad Pentium II

Ze względu na odkryte w ostatnich dniach błędy układu opóźnia jego premierę.

Ze względu na odkryte w ostatnich dniach błędy układu opóźnia jego premierę.

Przesunięcie na początek maja br. o kilkanaście tygodni premiery procesora Pentium II było spowodowane ujawnieniem niemal w ostatniej chwili dwóch problemów, które wystąpiły już w procesorach Pentium Pro i Pentium MMX, nie rozwiązanych w podczas przygotowań najnowszej wersji układu. Kiedy wreszcie poradzono sobie z nimi, tuż przed oficjalną premierą procesora pojawił się trzeci błąd.

Stare błędy

Pierwszy problem dotyczył wydajności obsługi nadal powszechnie wykorzystywanych aplikacji 16-bitowych. Procesor Pentium Pro, zoptymalizowany pod kątem aplikacji 32-bitowych, niezbyt dobrze bowiem radzi sobie z obsługą starszych aplikacji. W Pentium II problem ten miał być usunięty. Niestety, jego wydajność w tym zakresie została ulepszona zaledwie o 10% i to dzięki prostym zabiegom, dokonanym - niemal w ostatniej chwili - w architekturze układu, polegającym np. na zwiększeniu rozmiaru pamięci podręcznej pierwszego poziomu (Level 1).

Drugi problem dotyczył procesorów Pentium MMX, wyposażonych w nowe instrukcje multimedialne. Polegał on na nadmiernym przestoju pracy procesora przy przełączaniu się z trybu MMX (multimedialny) na zmiennoprzecinkowy, co jest np. nie do przyjęcia w użytkowaniu graficznych aplikacji trójwymiarowych. Ostatecznie inżynierom Intela udało się również w ostatniej chwili usunąć ten problem - opóźnienie wynoszące co najwyżej 50 cykli zegara uznano za akceptowalne dla użytkowników.

Sekrety Intela

Najnowszy błąd natomiast został ujawniony nie przez producenta procesorów, ale przez Roberta Collinsa, amerykańskiego inżyniera będącego autorem strony WWW o nazwie Intel Secrets. Istota błędu tkwi w konwersji liczb zmiennoprzecinkowych na stałoprzecinkowe (całkowite), operacji, która jest powszechnie używana w programach naukowych i inżynierskich. Jak wiadomo, liczby zmiennoprzecinkowe są wewnątrz procesora przechowywane w innym formacie niż całkowite. Jeśli procesor przy próbie konwersji liczby z formatu zmiennoprzecinkowego na całkowity nie może wyniku konwersji zmieścić w danym formacie, gdyż jest on za mały, wtedy powstaje błąd. W tej sytuacji procesor, zgodnie z zaleceniami IEEE Floating Point Standards, jest w obowiązku powiadomić o tym oprogramowanie komputera. Zdaniem Roberta Collinsa - zarówno Pentium Pro, jak i Pentium II - oba procesory po pojawienia się takiego błędu nie ostrzegają systemu, co może doprowadzić do błędu w obliczeniach. W najbliższych dniach Intel ma opublikować oficjalne stanowisko na ten temat.

Przy okazji Robert Collins stwierdził, że tego rodzaju błędu nie zawierają inne procesory Intela: 486, Pentium, Pentium MMX, a także układ K6 firmy AMD, konkurencyjny w stosunku do Pentium II.